Gusanos come-plástico. Los nuevos héroes del medio ambiente

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Larva de la especie Gallería mellonella sobre un panal de miel. Fuente: https://www.pleinevie.fr/article/la-chenille-galleria-mellonella-mangeuse-de-plastique-18217

Por Guillermo P. Tejerín, divulgador científico

Científicos del Instituto de Biomedicina y Biotecnología de Cantabria, en colaboración con el Departamento de Bioquímica de la Universidad de Cambridge, descubrieron una especie de lepidóptero capaz de degradar el polietileno,  uno de los materiales plásticos más contaminantes y difíciles de descomponer, que tiene un impacto ambiental muy relevante. Lo cual supone un gran paso un hacia una nueva solución para la biodegradación de uno de dicho material.

 

Este descubrimiento fue, sin duda, una serendipia. Un hallazgo inesperado producto de la casualidad, durante el trabajo realizado sobre unas colmenas de abejas, donde cogían a las larvas de esta especie de polilla y las introducían en bolsas de plástico para su posterior retirada. Pasado un tiempo, los investigadores encontraron en las bolas una serie de agujeros realizados por las propias orugas.

Dándose cuenta de la posible relevancia de aquello que acababan de encontrarse, dieron un paso más allá con el fin de confirmar lo que acababan de ver. Para ello, pusieron un centenar de larvas en con una bolsa de supermercado, la cual tardaron 40 minutos en empezar a agujerear y 12 horas en degradar 92 mg (miligramos). Aunque a priori, esta cifra no parece mucho, comparándolo con la biodegradación bacteriana de la especie Idionella sakaiensis que se estudió el año pasado, que tardaban en degradar algunos plásticos a una velocidad de 0,13 mg al día, supone una masa de plástico abundante.

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Larva de la especie Gallería mellonella degradando polietileno. Fuente: http://a.abcnews.com/Health/researchers-find-caterpillars-chew-breakdown-plastic/story?id=47006012

Larva de la especie Gallería mellonella degradando polietileno. Fuente: http://a.abcnews.com/Health/researchers-find-caterpillars-chew-breakdown-plastic/story?id=47006012

Estas larvas, cuando se alimentan del polietileno, lo transforman en etilenglicol. Una sustancia que puede ser utilizada como anticongelante.

Esta especie de lepidóptero se denomina Galleria mellonella, más conocida de manera vulgar como polilla de la cera.

Se le llama así, porque ésta polilla es una de las plagas más importantes de los colmenares de abejas. Para el desarrollo del ciclo vital, este sitio es clave puesto que los adultos dejan sus huevos en las celdas de las colmenas, y las larvas cuando eclosionan se alimentan de la cera, cuyo contenido lipídico supone una fuente energética clave para el desarrollo.

Es importante decir que no es el único lepidóptero que puede alimentarse de plástico, pues la especie Plodia interpuctella o palomilla bandeada también es capaz de digerir el polietileno. Y no es casualidad que esta última especie también sea una plaga de las colmenas de abejas, aunque menos numerosa y menos dañina que nuestra protagonista.

Existe una correlación entre ambos procesos digestivos, o eso se piensa, ya que la cera es un polímero, un plástico natural, que tiene una composición parecida al polietileno.

Los investigadores quisieron comprobar si los agujeros se debían únicamente a la masticación de las bolsas o si verdaderamente existía una modificación química del plástico, así que lo que hicieron fue aplastar algunas orugas encima de una muestra de plástico y, efectivamente, estaban en lo cierto. Sin embargo, los detalles moleculares de la digestión llevada a cabo por estos animales aún no se conocen, puede ser debido a una enzima digestiva o perteneciente a sus glándulas salivares, bacterias simbióticas en su intestino. En el caso de Plodia interpuctella, se encontró que la degradación era por bacterias del género Bacillus y Entercobacter.

Cabe destacar que, si se debe a una única enzima, y se puede aislar el gen que la produce, podríamos estar ante un avance biotecnológico, muy relevante. Posiblemente uno de los más importantes avances del siglo XXI por su importancia debido a las ingentes cantidades de residuos plásticos que producimos en cortos intervalos de tiempo.

Es importante recalcar una frase de la investigadora Federica Bertocchini: “El plan es transformar este descubrimiento en una forma viable de librarnos de los residuos plásticos, y trabajar en una solución que salve nuestros océanos, ríos y todo el entorno natural de las consecuencias inevitables de su acumulación. Aunque ahora sepamos como biodegradarlo, eso no justifica que sigamos arrojando a propósito residuos de polietileno en nuestro medio ambiente”.

 

Referencias:

Bombelli, P., Howe, C. J., & Bertocchini, F. (2017). Polyethylene bio-degradation by caterpillars of the wax moth Galleria mellonella. Current Biology, 27(8), R292-R293.

Sáenz, A., & Luque, J. E. (2000). Cultivo in vivo y método de almacenamiento para juveniles infectivos de Steinernema feltiae (Rhabdita: Steinernematidae). Agronomía Colombiana, 17(1-3), 37-42.

http://www.bbc.com/news/science-environment-39694553

http://www.cell.com/current-biology/fulltext/S0960-9822(17)30231-2

http://www.europapress.es/ciencia/habitat-y-clima/noticia-descubre-gusano-cebo-come-plastico-20170424181856.html

http://www.madrimasd.org/informacionidi/noticias/noticia.asp?id=68833&origen=notiweb&dia_suplemento=martes

http://www.sciencemag.org/news/2017/04/could-caterpillar-help-solve-world-s-plastic-bag-problem

Vídeo de interés:

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